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Ciencia, Día Internacional de la Mujer Trabajadora, Educación, Personajes Históricos

Lise Meitner y el Día Internacional de la Mujer Trabajadora

El 8 de marzo es conocido por la celebración del “Día Internacional de la Mujer Trabajadora”, que ha adquirido dimensión mundial en los últimos tiempos. Según leemos en la página web de la ONU, este día “se refiere a las mujeres corrientes como artífices de las historia y hunde sus raíces en la lucha plurisecular de la mujer por participar en la sociedad en pie de la igualdad con el hombre”[1].

A lo largo de la historia, podemos encontrar antecedentes de la lucha por la liberación de la mujer. Uno de los más conocidos es la obra de teatro Lisístrata -del dramaturgo de la Grecia Clásica, Aristófanes-, en la que se nos habla de la huelga sexual llevada a cabo por las mujeres de una ciudad para poner fin a una guerra de manera pacífica.

Pero, al pensar en la lucha por la igualdad, además de recordar los grandes avances que se han conseguido, me vienen a la mente algunas situaciones injustas que no hay que olvidar para que no vuelvan a repetirse. Una de las menos conocidas y más importantes para mi, es la que se produjo con la física nuclear Lise Meitner.

Lise nació en 1878, en una familia judía de clase media en Viena. Aunque contaba con grandes habilidades para la ciencia y las matemáticas, en aquella época era complicado que una mujer pudiera llegar a tener estudios superiores, ya que existían grandes restricciones para la educación femenina. Sin embargo, y gracias al apoyo de su familia, Lise consiguió ser la segunda mujer en obtener el grado de Doctora en el Departamento de Física de la Universidad de Viena [2], siendo además alumna de Ludwig Boltzman, uno de los físicos más importantes de la historia.

En el año 1907, Lise decidió trasladarse a Berlín, donde Max Planck lideraba un grupo de jóvenes físicos y químicos que daban los primeros pasos en el novedoso campo de la física cuántica –pocos años después investigarían allí nombres de la talla de Einstein, von Baeyer, Franck, Hertz o von Laue-. A su llegada a la capital alemana, una de las primeras personas con las que entabló amistad fue el químico Otto Hahn, compañero con el que trabajaría codo con codo durante muchos años. Así, en 1912, ambos comenzaron a investigar para el Instituto Kaiser_Wilhem de Química de Berlín, aunque durante esta primera época, Lise no tenía derecho a salario -eran días en los que las mujeres no tenían permitido un estatus oficial-. No sería hasta 1916 cuando, contratada para el Departamento de Física de la Universidad de Berlín, consiguió un salario cercano al de su compañero Hahn, con el que había compartido responsabilidades e investigaciones durante los años anteriores [3].

En 1933, Hitler había llegado al poder en Alemania, y como Meiter era judía, fue expulsada inmediatamente de la Universidad de Berlín. Por suerte, los Institutos Kaiser Wilhem tenían su propia financiación, y al ser ciudadana austriaca, conservó su sueldo como miembro de pleno derecho. Esta situación continuó hasta 1938, fecha en la que Austria se unió a Alemania y Lise fue expulsada de la institución sin contar siquiera con el apoyo de su compañero más cercano, Otto Hahn [4]. En estas circunstancias se vio obligada a trasladarse a Estocolmo, donde no mencionó a nadie lo que le había sucedido con Hahn, y continuó trabajando a distancia con él y Strassman- un joven ayudante recién doctorado-, en la investigación que ella misma había estado dirigiendo hasta entonces: la guía de haces de neutrones de baja velocidad hacia núcleos de uranio. Tras un bloqueo en el avance de la experimentación, Hahn y Meitner se reunieron en Copenhague, donde ella le dio instrucciones para continuar con los experimentos.  Con los nuevos datos obtenidos en Alemania, Lise y su sobrino, el también físico Robert Frisch, dieron explicación al hasta entonces desconocido fenómeno de la fisión nuclear –recomiendo la lectura del pasaje de la historia descrita por David Bodanis en su libro “E=mc2. La biografía de la ecuación más famosa del mundo”, donde describe cómo tía y sobrino, en una mañana de nevada invernal, llegan a desentrañar el fenómeno de la fisión”.

En la ciencia, los resultados de los descubrimientos suelen ser comunicados a la comunidad científica mediante la publicación de artículos. Tras el hallazgo de la explicación, Lise escribió a Hahn comentándole el significado de los resultados que había obtenido en su experimento, y comenzó a redactar junto a Frisch el artículo donde explicaba cómo se dividían los núcleos atómicos. Pero en ese tiempo, Hahn había ya publicado los descubrimientos realizados, sin aludir apenas a Meitner ni sus colaboradores, comenzando una campaña que le daría el Novel de Química  de 1944 [5], en el que injustamente, no serían reconocidos ninguno de sus compañeros de investigación.

Sin embargo, Meitner continuó siendo uno de los referentes de la física nuclear de la época, –Einstein la consideraba “nuestra Marie Curie” [6]-, y pasó los años de la posguerra dando conferencias en las que abogaba por el control de armamentos y la participación igualitaria de las mujeres en la ciencia.

El caso de Lise Meitner es ejemplo de las dificultades e injusticias que ha sufrido la mujer no sólo en el campo de la ciencia, sino del trabajo en general, así como el uso mal intencionado de los descubrimientos científicos con motivos políticos o racistas. Por suerte, en los últimos años la figura de esta extraordinaria científica ha comenzado ser restituida, y han aparecido biografías en las que se reconoce su papel preferente en el descubrimiento de la fisión, y las injusticias que sufrió por el hecho de ser mujer y judía.

[1] Página web ONU “Día internacional de la mujer”
[2], [6] Marcia Bartusiak, The Woman Behind the Bomb – Washington Post 
[3] http://www.physics.ucla.edu/~cwp/articles/gold_meitn.html
[4] [5] E=mc2 La biografía de la ecuación más famosa del mundo – David Bodanis

A continuación investiga sobre:

  • Haz un resumen de los hechos principales en la cronología que aparece en la página web de la ONU sobre el Día Internacional de la Mujer
  • ¿Quién fue Aristófanes? Investiga acerca del tema principal de sus obras y de la época en que vivió
  • Por qué son conocidos Max Planck y Albert Einstein
  • ¿Cuándo y por qué se produjo la Segunda Guerra Mundial?
  • Resume con tus palabras el fenómeno que explicó Lise Meitner
  • ¿Qué son los Premios Novel?. ¿Hay Premio Novel de Matemáticas?, ¿porqué?
  • Escribe una breve biografía sobre 3 científicas famosas en distintos campos de la ciencia
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Comentarios

4 comentarios en “Lise Meitner y el Día Internacional de la Mujer Trabajadora

  1. Oh my. That was a good read!. Sweet.

    Publicado por hcg diet menu | 17 abril, 2013, 8:02

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